INNOVACIÓN

Un audífono de muy bajo costo aborda la pérdida auditiva relacionada con la edad

La pérdida de audición relacionada con la edad afecta a más de 200 millones de adultos mayores de 65 años en todo el mundo.

Audífono (Foto. Instituto de Tecnología de Georgia)
Audífono (Foto. Instituto de Tecnología de Georgia)

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21.11.2020 - 00:15

La pérdida de audición relacionada con la edad afecta a más de 200 millones de adultos mayores de 65 años en todo el mundo. La adopción de audífonos sigue siendo relativamente baja, particularmente en países de ingresos bajos y medianos donde menos del 3% de los adultos usan los dispositivos, en comparación con el 20% en los países más ricos. El precio de estos es una limitación significativa.

Desde el Instituto de Tecnología de Georgia subrayan que parte de la razón del precio tan elevado es que los audífonos efectivos brindan mucho más que solo amplificación del sonido. La pérdida auditiva tiende a ocurrir de manera desigual en diferentes frecuencias, por lo que potenciar todos los sonidos puede dificultar la comprensión del habla. Debido a que la decodificación del habla es tan complicada para el cerebro humano, el dispositivo también debe evitar distorsionar el sonido o agregar ruido que pueda obstaculizar la capacidad de comprensión del usuario.

La pérdida de audición relacionada con la edad afecta a más de 200 millones de adultos mayores de 65 años en todo el mundo

Ahora, investigadores del Instituto de Tecnología de Georgia han desarrollado un dispositivo que podría construirse con piezas de código abierto por valor de un dólar y una carcasa impresa en 3D.

El dispositivo de prueba de concepto de muy bajo costo conocido como LoCHAid está diseñado para ser fácilmente fabricado y reparado en lugares donde los audífonos convencionales tienen un precio fuera del alcance de la mayoría de los ciudadanos. 

''El desafío que nos propusimos fue construir un audífono minimalista, determinar qué tan bueno sería y preguntar qué tan útil sería para los millones de personas que podrían usarlo'', ha señalado M. Saad Bhamla, profesor asistente en la Escuela de Ingeniería Química y Biomolecular del Instituto de Tecnología de Georgia. "La necesidad es obvia porque los audífonos convencionales cuestan mucho y solo una fracción de quienes los necesitan tienen acceso", ha añadido.

El dispositivo de prueba de concepto de muy bajo costo conocido como LoCHAid está diseñado para ser fácilmente fabricado y reparado

Por ello, los investigadores optaron por centrarse en la pérdida de audición relacionada con la edad porque los adultos mayores tienden a perder la audición en frecuencias más altas. Centrarse en un grupo grande con pérdidas auditivas similares simplificó el diseño al reducir el rango de amplificación de frecuencia de sonido necesaria. 

Los audífonos modernos utilizan procesadores de señal digital para ajustar el sonido, pero estos componentes eran demasiado caros y consumían mucha energía para el objetivo del equipo. Por lo tanto, el equipo decidió construir su dispositivo utilizando filtros electrónicos para dar forma a la respuesta de frecuencia, un enfoque menos costoso que era estándar en los audífonos antes de que los procesadores estuvieran ampliamente disponibles. 

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